Los agricultores se apresuran a innovar mientras el cambio climático amenaza el suministro de alimentos africanos

ADDIS ABEBA, Etiopía — Científicos, funcionarios gubernamentales y agricultores están reviviendo cultivos abandonados y aumentando la productividad agrícola en una carrera para proteger a África de la creciente escasez de alimentos exacerbada por el cambio climático. Pero sólo una pizca de fondos de donantes y casi ningún capital privado se dirige a los pequeños agricultores que producen la gran mayoría de los alimentos del continente.

El aumento de las temperaturas significa que grandes zonas de África están oscilando entre sequías cada vez más graves y ciclones más frecuentes e intensos, amenazando los alimentos básicos de cientos de millones de personas. El Fondo Monetario Internacional dice que cada aumento de 1 grado Celsius se correlaciona con una reducción del 3 por ciento en la producción agrícola en los países en desarrollo. Pronostica que el rendimiento de los cultivos en el África subsahariana disminuirá entre un 5 y un 17 por ciento para 2050, a pesar de una población en rápido crecimiento. Los pequeños agricultores ya están pasando apuros.

Aumentar los rendimientos notoriamente bajos del ganado y los cultivos africanos es una de las formas más fáciles de reducir las emisiones, proteger el hábitat de la vida silvestre y ayudar a los agricultores, dijo Enock Chikava, director interino de desarrollo agrícola de la Fundación Bill y Melinda Gates.

Pero sólo el 1,7 por ciento del financiamiento climático global se destina a proyectos con pequeños agricultores, que producen alrededor del 80 por ciento de los alimentos en África y Asia. Si bien las naciones ricas han cumplido su promesa de proporcionar 100 mil millones de dólares anualmente para ayudar a los países en desarrollo a alcanzar los objetivos climáticos, los líderes africanos reunidos en la COP28 en Dubai dicen que quieren que la financiación para los agricultores aumente enormemente.

“El cambio sólo puede lograrse con capital del sector privado”, dijo Amath Pathé Sene, director del Foro Africano de Sistemas Alimentarios.

Hasta ahora, eso es difícil de alcanzar. Los precios y las regulaciones poco claros y la confusión sobre lo que se define como una “solución climática” han mantenido a la mayoría de los grandes inversores alejados de la adaptación climática en África, dijo.

La Iniciativa de Política Climática, que rastrea el financiamiento climático global, dice que más del 95 por ciento del financiamiento se destina a proyectos centrados en energía renovable, transporte con bajas emisiones de carbono y eficiencia energética.

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EthioChicken, fundada en 2010 por tres estadounidenses de veintitantos años, es una excepción: una empresa privada que ayuda a mitigar los efectos del cambio climático para los pequeños agricultores pero aún así obtiene ganancias. Los pollos producen una fracción de las emisiones de metano de las cabras y las vacas y necesitan mucha menos agua. Diversificarse hacia pollos de alto rendimiento significa que los agricultores pueden protegerse contra las malas cosechas con un flujo de efectivo que también es bajo en carbono.

Los clientes de la empresa son personas como el agricultor etíope Alem Garad. Normalmente, su trigo debería ser tan alto como el de su hijo de 10 años, pero este año una sequía localizada significa que las gavillas atrofiadas son alimento para animales. Los cabritos mastican los tallos marchitos. Sin embargo, la familia no tiene hambre. Alrededor de 80 gordos pollos Sasso graznan y rascan en su gallinero de piedra. EthioChicken importó la raza francesa por su resistencia, capacidad de búsqueda de alimento y alta producción de huevos.

Alem dice que las gallinas “ferengi”, o extranjeras, ponen aproximadamente tres veces más que sus gallinas locales “habesha”, o gallinas nativas de las tierras altas. A su esposa le sobran suficientes huevos después de alimentar a su familia de seis miembros para vender y comprar granos. Las aves vendidas para obtener carne cuestan el doble que un pollo normal, pero es su alto rendimiento de huevos lo que las hace más populares.

“Si no tuviéramos estas gallinas durante la sequía, estaríamos muy desesperados”, dijo, mientras un niño bien alimentado se aferraba a su espinilla y se reía. “Proporcionan lo que tendrían las cosechas”.

Los fundadores de EthioChicken, fundada hace 13 años, vendieron su primera cosecha de pollitos en cestas atadas a motocicletas cuando fracasó un contrato. Pero ahora la empresa emplea directamente a 1.600 personas y 10.000 agentes, y ha sido impulsada por inversiones del brazo privado del Banco Mundial, la Corporación Financiera Internacional; y la Fundación Gates. La compañía proyecta que venderá 35 millones de pollitos este año y se ha expandido a otros cinco países bajo el paraguas de Hatch Africa.

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Sin embargo, por ahora, el desastre climático está superando a la innovación. El Programa Mundial de Alimentos de la ONU dice que 170 millones de personas en el África subsahariana enfrentan hambre severa este año.

África oriental acaba de sufrir su peor sequía en 40 años y sus suelos quemados por el sol están ahora inundados por las peores inundaciones en un siglo. De los 30 eventos climáticos más mortíferos jamás ocurridos en África, seis han tenido lugar en los últimos dos años, según ha descubierto Yale Climate Connections.

Los cultivos más delicados, como el trigo, el arroz y el maíz, suelen fracasar en estas condiciones. Aún más resistentes, los cultivos tradicionales, como el mijo y la yuca, deben transformarse en variedades más resistentes, dijo Chiedozie Egesi, directora del proyecto Next Generation Cassava Breeding Project y profesora adjunta de fitomejoramiento y genética de la Universidad de Cornell.

En Nigeria, agricultores de dos estados están realizando pruebas de nuevas formas de yuca, un cultivo básico para 300 millones de personas. Las raíces gruesas son mucho más resistentes a la sequía que otros productos básicos, pero los ciclones intensos y las temperaturas más altas las dejan vulnerables a la pudrición y las plagas. Sin embargo, hay poco financiamiento o interés en la yuca (que no se consume comúnmente fuera del continente), mientras que el Banco Africano de Desarrollo ha reservado mil millones de dólares para impulsar la producción de trigo mucho menos resistente.

Otros proyectos están en marcha: seguro de indemnizaciones, vinculado a los datos meteorológicos de la NASA, para ganaderos; alertas meteorológicas personalizadas para agricultores enviadas a través de teléfonos móviles; y un renovado interés en cultivos abandonados pero resistentes. El Grupo Consultivo para la Investigación Agrícola Internacional (CGIAR), una red mundial de innovación, está creando bancos de genes y cruzando variedades más productivas de cultivos tradicionales de tierras secas como sorgo, mijo y gandules.

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Pero es posible que el tiempo se esté acabando. El clima extremo a menudo alimenta los conflictos, ya que la gente lucha por el agua, las tierras cultivables y los pastos, o se une a grupos armados para sobrevivir o tener acceso a los alimentos, dijo Hameed Nuru, director de la oficina de la Unión Africana del Programa Mundial de Alimentos.

El hambre también alimenta la inestabilidad política, a medida que las poblaciones tambaleantes por la inflación y el hambre se movilizan para exigir cambios. En un mundo que es 2 grados Celsius más cálido, 189 millones de personas más pasarán hambre, dice el CGIAR. Con 4 grados más de temperatura, serían 1.800 millones. Las temperaturas globales superaron la barrera de los 2 grados por primera vez en noviembre.

"Vivimos en tiempos desesperados y necesitamos medidas desesperadas, urgentes e inmediatas", dijo Nuru. "El tiempo es ahora. El mañana no puede esperar”.

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