En el Puppy Bowl, puntos extra por ser un muy buen chico

Está mal visto que los jugadores de la NFL se quejen ante los árbitros. Pero al menos no les orinan encima.

No se puede decir lo mismo de los competidores del Puppy Bowl, el partido de fútbol canino de Animal Planet que se lleva a cabo en octubre pero que no se transmite hasta la tarde del domingo del Super Bowl.

El árbitro del evento, Dan Schachner, se mantiene preparado para todas las eventualidades manteniendo cinco uniformes idénticos en su vestuario para poder cambiarse en caso de accidentes. Schachner, de 49 años, admitió que se había relajado al imponer sanciones por “regar prematuramente el césped” desde que comenzó a convocar el juego en 2011.

"No alcanzo automáticamente la bandera", dijo. "Tenemos un juego que jugar".

El Puppy Bowl de este año, que será televisado el domingo a las 2 pm hora del Este, es la vigésima edición del evento, un hito para un programa que comenzó como una muestra irónica del tiempo de juego de los cachorros antes de convertirse en un gigante de la contraprogramación.

La escaramuza de tres horas por un juguete para masticar con forma de pelota de fútbol ha estado en el aire por más tiempo que “Anatomía de Grey”. Animal Planet dijo que el Puppy Bowl del año pasado “llegó” a más de 13 millones de espectadores.

Su éxito viene acompañado de desafíos de producción únicos. Los jugadores no pueden lanzar porque carecen de pulgares oponibles. Se quedan dormidos en la yarda 20 y, a veces, intentan bañarse en el cuenco de agua. Son especialmente malos para determinar cuándo realizar una conversión de 2 puntos.

Se necesitan más de 100 miembros de la tripulación y 200 bolsas de excremento para convencer a los cachorros de que participen en algo parecido a un partido de fútbol. "El Desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's requiere la misma coordinación", dijo Howard Lee, presidente de Discovery Networks, propietaria de Animal Planet.

En una entrevista, Lee describió el programa como un llamado a la adopción de mascotas disfrazado disimuladamente de un partido de fútbol. Según Animal Planet, los 1.298 perros que jugaron en Puppy Bowls anteriores han sido adoptados. El evento genera un gran interés en los refugios cuyos cachorros salen al campo, aunque los que participan en el juego generalmente ya han sido adoptados cuando se transmite.

Los 131 miembros de la alineación de este año fueron seleccionados a través de un casting en línea este verano y provenían de más de 70 refugios y centros de rescate en todo Estados Unidos. Todos tenían entre tres y seis meses.

Al igual que en la NFL, había prospectos muy publicitados: Levi, un gran danés de 72 libras, fue el cachorro más grande que jamás haya competido en el evento. Bark Purdy, una mezcla de chihuahua, comparte nombre (y quizás su agilidad) con el mariscal de campo de los 49ers de San Francisco.

En octubre, las selecciones del draft fueron transportadas a un estadio de hockey en Glens Falls, Nueva York, que había sido equipado con un campo AstroTurf de 28 pies de largo. El juego se filmó a lo largo de una semana para permitir que los cachorros se hidrataran lo suficiente y tomaran siestas. Posteriormente, los productores redujeron los períodos lentos en el juego.

Para evitar lesiones, razas más pequeñas como Dachshunds y Pugs se enfrentaron en la primera mitad, mientras que los huskies y los sabuesos entraron en una segunda mitad más musculosa. (Según la experiencia del Sr. Schachner, las razas más pequeñas tienen más probabilidades de “eludir a los defensores” y “romper los tackles”). Los cachorros de dos equipos, Team Ruff y Team Fluff, anotaron touchdowns llevando juguetes para masticar a cada zona de anotación.

Victoria Schade, la entrenadora del set, deja en el banco a los perros cuando parecen abrumados. En sus 18 años trabajando en el Puppy Bowl, ha perfeccionado su técnica para lograr que los perros miren patrióticamente hacia arriba durante el himno nacional: colgando golosinas sobre sus cabezas.

“Pollo liofilizado, hígado liofilizado, queso liofilizado: eso le dará un desempeño digno del Puppy Bowl”, dijo la Sra. Schade.

El primer Puppy Bowl, que se emitió en 2005, se parecía más a un juego informal. El director general de la cadena había pedido a los productores de Animal Planet que diseñaran algún tipo de contraprogramación para el Super Bowl, dijo Margo Kent, que entonces era productora ejecutiva de la cadena.

La tarea parecía imposible. “Bromeábamos: '¿Por qué trabajamos tan duro?'”, dijo Kent. "Pongamos los cachorros en una caja y apuntémosle con una cámara".

Lo probaron en un estudio de sonido de Discovery en Silver Spring, Maryland, con un par de docenas de perros de refugios locales. Los operadores de cámara filmaron desde detrás de una capa de plexiglás transparente, que tuvo que ser limpiada con frecuencia porque los cachorros presionaban sus narices mojadas contra ella.

"No podíamos creer lo bien que funcionó", dijo David Doyle, quien en ese momento era vicepresidente de producción y desarrollo de Animal Planet. El evento se convirtió en el “favorito de las ventas de publicidad y la alta dirección”, añadió. "De repente todo empezó a ser: ¿cómo podemos ganar dinero con esta cosa genial?"

En el Puppy Bowl II, los anuncios de Subaru se alineaban en el estadio. Se agregó un espectáculo de medio tiempo de gatitos, pero salió mal cuando la explosión de los cañones de confeti hizo que todos los gatos saltaran fuera del recinto de filmación, dijo Kent. (Se volvió a grabar y el equipo roció el confeti a mano).

Se agregaron puntajes y uniformes en Puppy Bowl XI, y tres años después se introdujo un perezoso como árbitro asistente. Con cada incorporación llamativa, el Puppy Bowl también dedicó una mayor proporción de tiempo aire a alentar a los espectadores a adoptar mascotas, incluidos perros mayores y cachorros con necesidades especiales.

Si el evento es bueno para la adopción de cachorros, puede ser incluso mejor para Warner Bros. Discovery, uno de los gigantes más grandes y nuevos de la industria del entretenimiento. El año pasado, la audiencia de Puppy Bowl agregó más de cuatro millones de espectadores adicionales, según la cadena, gracias en parte a la adquisición de WarnerMedia por parte de Discovery en 2022.

Por primera vez, Puppy Bowl XIX se transmitió simultáneamente en Animal Planet, Discovery Channel, HBO Max, TBS y Discovery+. "La audiencia ha aumentado especialmente porque hemos tenido más ojos de todas estas diferentes plataformas", dijo el Sr. Lee.

Animal Planet dijo que no compartiría el costo de producir el Puppy Bowl ni los ingresos por publicidad que genera. Pero el programa tiende a tener un alto retorno de la inversión, dijo Doyle, quien ahora es vicepresidente ejecutivo de Hearst Media Production. Grupo. La producción del primer Puppy Bowl costó menos de 100.000 dólares, dijo. "Estoy seguro de que cuesta cinco veces más de lo que gastamos en ello o más", especuló. "Pero probablemente genere 50 veces esa cantidad de dinero".

Los miembros del equipo del Puppy Bowl, pasados ​​y presentes, ofrecieron varias teorías sobre el continuo dominio del programa: atrae ampliamente a todos los grupos de edad; es fácil de ver mientras se prepara chile. Tu equipo preferido puede ser eliminado durante los playoffs de la NFL, pero no puede quedarse corto de llegar al Puppy Bowl.

Luego, casi todos volvieron a lo obvio: a la gente realmente le gustan los cachorros.

Muchos espectadores se sienten motivados por el Puppy Bowl a buscar uno propio. Erika Proctor, de 42 años, directora ejecutiva de Green Dogs Unleashed, un centro de rescate de animales con necesidades especiales en Troy, Virginia, estimó que recibe cerca de 100 correos electrónicos el día del Puppy Bowl preguntando sobre adopciones y entrenamiento. A esto le sigue un aumento en las solicitudes, dijo.

Green Dogs Unleashed, que ha estado enviando perros al Puppy Bowl durante los últimos 10 años, es responsable de los gastos de transporte de los cachorros a Glens Falls y alojamiento allí. Eso fue un desafío al principio, dijo la Sra. Proctor, pero “se nos vuelve multiplicado por la conciencia que trae al país de nuestros animales con necesidades especiales”.

Quienes están en el set de rodaje del Puppy Bowl no necesariamente conocen al ganador. Los productores filman finales en los que cada equipo triunfa y el vencedor se determina en la posproducción.

Eso significa que Schachner no puede ayudar a las personas que todos los años le envían mensajes directos en las redes sociales pidiéndole consejos que puedan ayudarles a apostar sobre el resultado del juego. Otras apuestas de utilería habituales se refieren a la diferencia de puntos del marcador final y a la edad del MVP (cachorro más valioso).

A pesar de las apariencias, los productores insisten en que la gloria del Puppy Bowl se gana en el campo, no en el guión de sus supervisores humanos.

"Hay que condensarlo para que sea una historia comprensible y divertida", dijo Joe Boyle, vicepresidente senior de producción y desarrollo de Discovery, "pero seguimos lo que realmente sucedió".

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