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'Es como un oso polar y una bailarina': el incomparable DJ Burns está impulsando NC State

El Athletic retransmite en directo el Locura de marzo Dulce 16 enfrentamientos.

PITTSBURGH – DJ Burns Jr. vuelve a estar presente. El sociable gigante de NC State con la sonrisa desdentada es rodeado por reporteros cerca de su casillero el día antes de una aparición improbable en la segunda ronda del Torneo de la NCAA contra Oakland. Está maravillado ante el increíble escenario al que acaba de estampar. "Eso es lo hermoso de March Madness", dice. "Si hay algo interesante, lo encontrarán en esta época del año". En otras palabras, ahora es cuando estrellas desconocidas e historias convincentes se presentan a una audiencia nacional. Entonces, ¿qué tiene Burns que ha hecho que Estados Unidos, aproximadamente un año por detrás de toda la ciudad de Raleigh, Carolina del Norte, se enamore de él este mes?

“Definitivamente diría que mi talla es 100 por ciento la razón. Creo que si yo fuera un tipo delgado, en 240 haciendo esto, ni siquiera me notarían en absoluto”, dice Burns, quien mide 6 pies 9 pulgadas y pesa más de 300 libras, sin importar lo que diga la lista oficial. . Se da palmaditas en el vientre. “Aunque nos vamos a deshacer de esto, y lo estamos haciendo ahora mismo, se siente bien ser diferente y que funcione. No diría que me inclino por ello, pero creo que es genial. Me dio una vía. Me dio una plataforma que la mayoría de la gente no tiene, simplemente porque soy única”.

Burns hace cosas que pocas personas de sus proporciones podrían hacer, no es que haya muchas personas con forma de liniero de la NFL que incluso se esfuerzan por jugar baloncesto. Desde los movimientos con efectos desde la línea de fondo hasta los suaves ganchos zurdos, las monedas de diez centavos que deja caer en equipos dobles y triples y el toque más suave que puedas desear de un hombre grande. "Es como un oso polar", dice el entrenador de fuerza de NC State, Pat Murphy, "y una bailarina". En otras palabras, un oso bailarín. Oso parlante también. Burns tiene boca y no tiene miedo de usarla.

Después de que Wolfpack sorprendiera a Duke en el torneo ACC con una multitud ruidosa detrás de ellos: “Sabemos de qué se trata. En realidad no nos animan, así que seguimos adelante. Gracias de cualquier forma. Estaban animando a que Duke no ganara. Hay una diferencia”.

Después de que los fanáticos de Oakland se burlaran de él (algunos con bromas sobre su peso) durante el calentamiento previo al juego de Burns el sábado por la noche, hizo una pausa, miró a la horda que gritaba y sonrió. “Sigan hablando”, les dijo. “La vergüenza por estar gordo sólo lo alimenta”, dice su madre, Takela. “Diles gracias. Cuando lo llamas Whopper, cuando lo menosprecias, cuando eres feo, simplemente le estás dando combustible para aviones”.

Después de casi cada canasta que anotó contra los Golden Grizzlies, tenía algo para esos fanáticos. Se llevó un dedo a los labios durante un rato. shhhh! Corrió a la defensiva con la cabeza inclinada hacia un lado para que pudieran ver su sonrisa. Jugó 42 minutos, anotó 24 puntos, 11 rebotes y cuatro asistencias, y mientras Burns congelaba el juego en el tiempo extra, uno de aquellos que interrumpían se lamentó: "Esta gran madre nos va a ganar". De nuevo.

Liderado por Burns, NC State ganó siete juegos de postemporada en 12 días para pasar de ser campeones del torneo NIT a ACC y dirigirse a su primer Sweet 16 en casi una década. El Wolfpack se enfrentará al cabeza de serie No. 2 de la Región Sur, Marquette, el viernes en Dallas. Burns, el MVP del torneo ACC, promedió 16,6 puntos, 4,6 rebotes, 3,0 asistencias y disparó un 65 por ciento desde el campo en esas siete victorias. Tiene 23 años, ha estado en la universidad durante seis años (antes en Tennessee y Winthrop) y jugó 162 partidos, pero Burns guardó el mejor baloncesto de su vida para el final.

Para quienes realizaron una especie de intervención con él hace dos meses, este aumento es especialmente gratificante.

"Es increíble verlo", dice Murphy. “El niño se puso a trabajar. Ahora vaciló, y fue necesario tirar, empujar y empujar. Estaba muy deprimido a fines de enero, comenzó a golpear la pared y estaba deprimido. Ese funk lo convirtió en una especie de tipo mínimo por un tiempo. Pero luego tuvimos esa reunión y se activó un interruptor. Lo sentamos y le dijimos lo que iba a necesitar y cuánto lo necesitábamos, y nos agradeció. Él dijo: "Necesitaba esto". Porque él lo sabía”.


La asistente de NC State, Kareem Richardson, no podía dormir. Fue en algún momento de la madrugada del 28 de enero, después de una derrota en Syracuse, la única vez en toda la temporada que el entrenador en jefe Kevin Keatts no inició a Burns. El gran hombre acertó sólo 5 de 14 tiros en ese juego. Él y el equipo estaban dando vueltas.

"No era ningún secreto que no estaba en la forma que necesitaba, en el acondicionamiento que necesitaba", dice Richardson. “Y esa noche me senté en la cama y dije: 'Al diablo con esto, hombre'. Tenemos que tratar de responsabilizarlo un poco más”. A la mañana siguiente, elaboramos el plan”.

Con el aporte del personal académico, nutricionista, entrenador de fuerza, personal de entrenamiento y entrenadores del programa, además de la ayuda de sus padres, Team DJ describió exactamente lo que pensaron que se necesitaría para tener a Peak DJ a tiempo para la postemporada. El paso 1 fue lograr que el ser humano más grande del campus dejara de dormir en un puf.

"Estaba en medio de una mudanza, tratando de hacerlo todo él mismo, y no descansaba bien", dice Takela. “Recuerdo que uno de los entrenadores me llamó y me dijo: 'Sra. Burns, ¿qué está pasando con DJ? Colectivamente, todos dijeron: 'Lo necesitamos a todos'. Y DJ vio eso como un desafío. Él dijo: "Tengo trabajo que hacer". A partir de ahí, mucha gente lo ayudó y él simplemente dio un paso e hizo el trabajo. Fuimos allí, le compramos una cama y nos aseguramos de que estábamos haciendo nuestra parte. Fue un esfuerzo total de equipo”.

Había planes estrictos para acondicionamiento y levantamiento adicionales, entrenamientos más extenuantes específicos de baloncesto y una dieta más estricta. Richardson envió un mensaje de texto por la mañana para asegurarse de que Burns vendría y el nutricionista lo acompañó directamente desde los entrenamientos hasta la opción de comida saludable del día. "Pero hay que reconocer que aceptó", dice Richardson. "Nada de esto funciona si él no acepta". Cuando Burns había intentado anteriormente hacer esto por su cuenta, se mataba de hambre todo el día y luego los dolores de hambre nocturnos y los antojos de comida chatarra "lo atacaban", dice Murphy. “Y él es una superestrella en Raleigh, ¿verdad? Así que irá a donde quiera, será el alma de la fiesta y comerá”.

DJ Burns Jr. se convirtió en el favorito de los fanáticos durante el primer fin de semana del Torneo de la NCAA. (Joe Sargent/Getty Images)

Pero dale un desafío a Burns y él estará a la altura para enfrentarlo. Durante una temporada de camiseta roja en Tennessee en 2018-19, el ex recluta de cuatro estrellas transformó su cuerpo en el tan cacareado “Campamento de Gordos” de los Voluntarios, perdiendo más de 30 libras y pesando menos de 240.

“Un testimonio de su arduo trabajo. Fue un proceso agotador”, dice el entrenador de fuerza de Tennessee, Garrett Medenwald. “Lo que pasa con DJ es que siempre conocimos el talento, la capacidad de anotar, el juego de pies. Ha sido divertido escuchar su proceso de pensamiento y cómo ha sido su crecimiento (desde que se fue), no sólo desde el punto de vista del baloncesto, sino también desde el punto de vista de la madurez”.

Burns, el estudiante de primer año del año del Big South en 2020 y el jugador del año en 2022 en Winthrop, compró recientemente un collar con un dije que representa la luz del sol apareciendo detrás de una nube de tormenta. Ahora lo usa en todas partes, incluso durante los partidos.

“Sólo un pequeño recordatorio”, dice, “que incluso cuando llueve, todavía puedes disfrutar del sol... y entender que no siempre tienes que sentirte bien para hacer tu trabajo. Lo loco de esto es que, una vez que comencé ese plan, tuve un período en el que no pude anotar ni una mierda. Y es como, 'Dang, ¿por qué estoy haciendo todo esto para jugar peor?' Pero sólo hay que ser consistente”.

De hecho, empeoró antes de mejorar. Burns acertó sólo 5 de 13 tiros y anotó 12 puntos en total en los dos primeros juegos después de iniciar la Operación Feel the Burns. Hubo otras caídas. En su último partido en febrero y el primer partido en marzo, en Florida State y Carolina del Norte, anotó seis puntos en total. El Wolfpack perdió 7 de 11 juegos para finalizar la temporada regular y parecía cocinado.

Y entonces, cuando el tiempo se acababa, cuando la próxima derrota sería la última, se produjo un gran avance. "Exactamente el milagro que deseas", lo llama Burns.


“Siempre le decía: 'DJ, sé quien reclutó Keatts'”, dice su madre. “El personal le decía: 'DJ, no iremos a ninguna parte sin ti'. Pero él es lo que yo llamo un vencedor. Puede que tenga una depresión, un momento de inactividad, pero es muy reflexivo y resistente. Una vez que evalúe dónde está, siempre volverá mejor. Bueno, lo que estás viendo ahora es lo que reclutó Kevin Keatts. Finalmente, alabado sea Dios”.

Burns anotó 27 puntos en una derrota al final de la temporada regular ante Duke, 19 en las semifinales de la ACC contra Virginia, 20 en el juego por el título contra la UNC, 16 en la sorpresa de primera ronda de la NCAA contra Texas Tech y posiblemente su mejor juego de la temporada en la segunda ronda contra Oakland. También aspirante a rapero, grabó una canción sobre sí mismo llamada “Beast Boy” el año pasado.

Todos sus compañeros de equipo asienten de acuerdo con el apodo elegido.

"Voy contra él todos los días en los entrenamientos", dice el delantero junior Ben Middlebrooks. “Siento el dolor que sienten esos muchachos cuando van contra él en el otro equipo. Cuando se pone en marcha, no hay nadie en el país que pueda detenerlo”.

“Literalmente indefenso”, añade el guardia junior Jayden Taylor. “Nunca había visto a una persona tan grande con tanta habilidad. Alguna vez."

“El mejor jugador grande del país”, dice el base Casey Morsell. “Si odias a DJ, no lo sé, algo anda mal contigo. ¿Cómo pudiste odiar a ese hombre? Él es asombroso."

Burns ha aprendido un par de cosas en su largo y sinuoso camino para convertirse en el favorito de March. Primero, que si pesas 6-9 y pesas 300 libras y haces piruetas en una cancha de baloncesto, la gente va a hablar. Pero lo más importante, dice, es escuchar más de lo que habla y trabajar duro cuando nadie esté mirando.

"El trabajo que realmente te hará mejorar", dice, "son las cosas que haces tú mismo".

Y a veces, en realidad es más importante lo que te dices a ti mismo. Mira, ni siquiera el hombre que ideó el plan está seguro de que realmente cambió mucho físicamente en Burns. Probablemente no podría haber registrado 42 minutos, en su mayoría frescos, en un partido de baloncesto de alto riesgo hace dos meses, pero la mayor ganancia ocurrió entre sus oídos.

"Trabajas un poco más, haces algunos depósitos y ahora sientes que puedes hacer algunos retiros cuando lo necesitas", dice Richardson. “Ahora cree que se lo merece. Cuando haces el trabajo, estás listo para recibir la recompensa”.

(Foto superior: Mark Goldman / AP)

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