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Después de toda la agonía, Purdue está al borde de algo diferente.

DETROIT – Con olas de excelencia pulida en la cancha y vendavales de ruido sobrenatural de la multitud, Purdue regresó el viernes por la noche a un umbral de ensueño que había alcanzado solo tres veces antes a lo largo de 44 buenas pero dolorosas temporadas de anhelo por la Final Four. Llegó al borde de esa malditamente esquiva Final Four cuando ametralló a Gonzaga, 80-68, en una semifinal de la región del Medio Oeste con una estrella imponente, una guardia activa y un elenco de apoyo lo suficientemente bueno como para que a veces sea la estrella.

Ahora, estos últimos Boilermakers (32-4) llevan a sus fanáticos a ese escenario Elite Eight que se burló del programa en 1994, 2000 y 2019, años en los que estuvo al borde pero perdió ante Duke, Wisconsin y Virginia. Si puede derrotar a Tennessee o Creighton el domingo aquí en el centro de la ciudad bajo los carteles del título de la NBA y de la Copa Stanley, Purdue honrará una Final Four por primera vez desde 1980, lo que significaría que por fin dejaría de escuchar las palabras que componen "1980".

"Hemos tenido decepciones, y creo que cada vez que las tienes aprecias un poco más las cosas y tu atención a los detalles es un poco mejor", dijo el entrenador de la temporada 19 Matt Painter, cuya letanía de muecas de dolor incluye una derrota en tiempo extra en un Final de la Región Sur de 2019 contra Virginia, que empató el juego en una de las jugadas más locas que James Naismith inventó en un deporte jamás inventado.

Ahora existe la posibilidad de una apreciación vertiginosa el domingo, todo porque hubo una atención práctica a los detalles el viernes por la noche.

Eso se manifestó en la estadística que más brilló desde el área, las 15 asistencias para el guardia de segundo año Braden Smith, quien tiende a residir con todos los demás a la sombra de Zach Edey, de 7 pies 4 pulgadas.

“Braden es la cabeza de la serpiente, [and] Le digo todo el tiempo, vamos como él va”, dijo Lance Jones, el importado del sur de Illinois cuyos 12 puntos y tres asistencias también importaron.

"Nunca he jugado con nadie que me haya preparado de esa manera", dijo Edey, y luego agregó: "No creo que la gente le dé suficiente crédito".

"Una estadística importante", dijo Painter sobre los 15, "especialmente en un juego de Sweet 16".

El propio Sweet 16 había derribado a Purdue en ocho ocasiones en los 44 años de necesidad, pero no lo hizo aquí en gran medida porque Edey, el senior de Toronto, ha perfeccionado sus habilidades aún más en el año desde la derrota sofocante como No. 1 sembrado detrás del No. 16 Fairleigh Dickinson. Eso también se demostró en el área, en los 27 puntos de Edey, los bonitos ganchos que adornaron sus 10 de 15 tiros, sus 14 rebotes, su alteración de los tiros de Gonzaga una vez que los Bulldogs se aventuraron allí y las cinco faltas que brillaron en el área. cuadro para cada uno de Graham Ike y Anton Watson, los hombres grandes de Gonzaga (pero no tan grandes) que habían ayudado al equipo a prosperar últimamente como sembrado No. 5 alcanzando el notable noveno Sweet 16 consecutivo del programa.

Esas faltas emocionaron a la multitud viajera de los Boilermakers y reiteraron la naturaleza del difícil, muy difícil rompecabezas de resolver a Edey.

“Su resistencia es algo para alguien de su tamaño”, dijo Painter, un impulso adicional proveniente de los largos tiempos de espera de March Madness. Painter terminó diciendo: “Con el tipo de atención que recibe, a veces es difícil entender lo que lo rodea” y elogió a Edey “simplemente mantiene la compostura con todo el aspecto físico”.

Luego, algo más se asomó a los números de una noche: el total de pérdidas de balón de Purdue, que se situó en un inofensivo nueve. Eso le permitió a Painter intervenir con el tipo de estadística geek que emociona a los entrenadores mientras pasa desapercibida para el público que critica a los árbitros. "Más que nada", dijo Painter, "con esta victoria tenemos marca de 26-0 este año cuando tenemos 13 pérdidas de balón o menos". Dijo: “Sí, simplemente no sabes cómo va a fluir el juego. Sólo quieres seguir tus reglas. Sólo quieres la funcionalidad del juego. Quieres cuidar el baloncesto. Quieres rebotar el baloncesto [which Purdue did, 32-25, against an excellent rebounding foe].”

Por su parte, los Boilermakers parecían un grupo meticuloso.

Durante cinco minutos a mitad de la segunda mitad, parecieron una gran máquina tarareando.

Si bien tres anotaciones rápidas de Trey Kaufman-Renn ayudaron a Purdue a salir de una ventaja de 40-36 en el medio tiempo con mayor empuje, fue lo que sucedió después de que Gonzaga (27-8) se apresuró desde un déficit de 51-42 a un suspenso de 53-51 lo que informó todos en la arena qué lado terminaría ganando y qué lado llegaría al borde.

Desde la marca de las 12:25 hasta las 7:33, la racha de Purdue fue 16-2, y Gonzaga falló y la defensa de Purdue con alambre de púas, pero también tuvo pura destreza en el baloncesto. "Todo el mundo empezó a jugar", dijo Edey. "Todo el mundo empezó a hacer tiros". Pronto, la juerga tuvo una gran colección: Smith corriendo a través de un carril abierto para una bandeja poco después de un rebote ofensivo de Edey, una bandeja de Fletcher Loyer cuando los Boilermakers se movieron rápido y los Bulldogs no prepararon, un gancho de Edey con un buen movimiento. , un viaje de Smith debajo de la canasta para una bandeja inversa que falló pero luego siguió, un tiro libre de Edey, una volcada de Edey de Smith (por supuesto) y luego, de repente, una canasta de tres puntos desde el lado izquierdo de Camden Heide después de Smith. Le apresuró a dar una asistencia por el costado. Eso lo hizo 67-53, y eso lo hizo, y eso lo hizo muy, muy ruidoso.

"Tenemos una base de fanáticos increíble", dijo Smith, "y cuando haces jugadas y los involucras, creo que hace nuestro trabajo un poco más fácil".

Otro gancho rico en toques de Edey remató la ráfaga y dejó claro que el domingo traería otra oportunidad para los melancólicos. Traería a Jones, el enérgico guardia que jugó cuatro temporadas en Southern Illinois como algo más como actor principal. Ahora se sentó en el estrado de las entrevistas de marzo y dijo: “Sabía que cuando me comprometí aquí, sabía los sacrificios que tenía que hacer. Para estar en un equipo que actualmente está en Elite Eight, renunciaría a cualquier cosa, ya sea anotar o hacer lo que sea que solía hacer. Ya sabes, es más grande que yo”.

Oh sí lo es. Son los Ocho de Élite. Por fin vuelve a aparecer. Y, lo que es aún más anhelante para todos los Boilermakers de la vida, está al borde.

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