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Iowa y LSU se encargan de los negocios, preparando una revancha épica en Elite Eight

ALBANY, NY – ¿Hubo alguna vez alguna duda?

Caitlin Clark ciertamente no actuó así cuando llegó al aro a voluntad y repartió asistencias como si fueran dulces en Halloween. Angel Reese no actuó así cuando registró su 26º doble-doble de la temporada y proclamó: “El mejor equipo ganó esta noche. También ganaron los mejores individuos del equipo”.

El enfrentamiento más esperado del torneo de baloncesto femenino de la NCAA está oficialmente establecido después de que Iowa y LSU se encargaron del negocio el sábado, preparando una revancha del juego del campeonato nacional del año pasado en la final de la Región 2 de Albany. Iowa nunca estuvo en peligro durante una aplastante victoria por 89-68 sobre Colorado en el MVP Arena, que se produjo después de que LSU resistiera una remontada de UCLA en la segunda mitad para obtener una victoria por 78-69. Los dos equipos comenzarán el lunes a las 7 pm.

"Estamos entusiasmados", dijo Clark. “Cada vez que tienes la oportunidad de enfrentarte a alguien con quien perdiste, te aporta un poco más de energía. … Creo que, en general, será un gran partido para el baloncesto femenino”.

Ahora, las dos caras más reconocibles del baloncesto universitario, Clark y Reese, se enfrentarán por última vez como aficionados con un viaje a la Final Four en juego. Ya han estado aquí antes, cuando había mucho más en juego y el vencedor del año pasado se llevó un anillo. Serían Reese, quien señaló su dedo anular en los últimos momentos del juego por el título, y los Tigres. La puntuación final decía LSU 102, Iowa 85.

"Tenemos un propósito y nuestro propósito es llegar al campeonato", dijo Reese. “Somos los buenos villanos. Todo el mundo quiere vencer a LSU. Todo el mundo quiere ser LSU. Todo el mundo quiere jugar contra LSU.

“Tienes que darte cuenta de que no somos un equipo de baloncesto cualquiera. como entrenador [Kim Mulkey] Habla de ello todo el tiempo, nos llama los Beatles. … Estamos impactando mucho el juego y todos somos súper competitivos y queremos ganar y hacer lo que sea necesario para ganar. Simplemente estamos cambiando el juego”.

Mientras tanto, a Clark le quedan como máximo tres juegos en la carrera universitaria más prolífica en la historia del juego. El máximo anotador de todos los tiempos de la División I de la NCAA para hombres y mujeres terminó con 29 puntos, 15 asistencias y seis rebotes contra Colorado. También superó las 1.118 asistencias de Courtney Vandersloot para pasar al tercer lugar en la lista de todos los tiempos. El cuatro veces All-American probablemente será nombrado jugador del año por Associated Press por segunda temporada consecutiva y ha logrado casi todo lo posible en la cancha de baloncesto universitario. Lo único que falta es un campeonato nacional.

"Aquí es donde se supone que debo estar", dijo Clark. “Tengo 13 compañeros de equipo increíbles que me respaldan. Estos son los momentos por los que has trabajado tan duro. Esto es a lo que has dedicado tiempo en el gimnasio, solo y con tus compañeros de equipo. Supongo que es como dejar que tu trabajo brille, divertirte, divertirte y ganar o perder, hay muchas cosas por las que mantener la cabeza en alto”.

Los fanáticos de Iowa, que se han apoderado de estadios en todo el país, lo hicieron nuevamente el sábado y comenzaron a correr por los pasillos hacia asientos más cercanos antes de que terminara el juego LSU-UCLA. Se puede escuchar una inhalación audible de anticipación cuando Clark cruza la mitad de la cancha y se aleja del logo. Se escucha un sonido de shock cuando no entra, como si se esperara que cada uno de sus intentos rompiera el hilo. La consternación entre el grupo fue mínima el sábado porque el partido nunca estuvo en duda. Los Hawkeyes tuvieron una celebración silenciosa en la cancha central después, y Clark y compañía saludaron a todos los negros y dorados que cubrían las gradas, pero esperaban estar en esta posición.

Los cinco titulares de Iowa anotaron en cifras dobles y los Buffaloes lideraron durante 14 segundos. La entrenadora de Iowa, Lisa Bluder, estaba encantada con el desempeño completo de su equipo, pero también sabía que la gente fuera del programa estaba más concentrada en el posible duelo con los Tigres.

Iowa llegará al partido del lunes como el equipo con mayor puntuación del país (92,0 puntos por partido), seguido de LSU en segundo lugar (86,1). Se espera que Reese sea una selección de primera ronda del draft de la WNBA cada vez que decida dejar la escuela, y la estudiante de segundo año Flau'Jae Johnson se ha convertido en una de las escoltas bidireccionales más peligrosas del país. Clark será la elección número uno en un par de semanas, y la estudiante de segundo año Hannah Stuelke se ha convertido en una compañera necesaria en el puesto.

Puede que la reunión no fuera inevitable, pero ciertamente se esperaba.

"Creo que todo el mundo está muy entusiasmado", dijo Bluder. “Doce millones de personas sintonizaron el año pasado para ver este partido. Puede que esta vez sea lo mismo. Quién sabe. Sé que estos son dos equipos de baloncesto realmente buenos y es casi desafortunado que se enfrenten tan temprano”.

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