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Perspectiva | El Louis Gossett Jr. que conocí

Después de graduarme de la universidad en 1976, regresé a mi Columbus natal, Ohio. Acepté trabajos de mecanografía y trabajos temporales, viví con mis abuelos, holgazaneé por la ciudad con un título en el bolsillo trasero, sin preocuparme por los días venideros. Encontraría un trabajo estable muy pronto. De todos modos, había una recesión en marcha.

Luego, en enero de 1977, una especie de latigazo lento golpeó a la nación. Una miniserie de televisión, "Roots", adaptada del libro más vendido de Alex Haley, se estrenó en la televisión todas las noches. Haley había rastreado las raíces de su familia negra, remontándose a África y su desgarrador viaje a América. Parecía que todos en el país estaban pegados al espectáculo. Los espectadores negros lloraron; Según los informes, algunos necesitaron terapia porque el espectáculo era muy real y crudo. Y el público blanco empezó a hablar de los negros (y de la esclavitud) como nunca antes.

Mi familia estaba fascinada con Fiddler, el cauteloso esclavo de “Roots” interpretado por Louis Gossett Jr., quien murió el viernes a los 87 años. Gossett era de ese pequeño grupo de actores negros que entraron en escena en la década de 1960 y lograron perdurar, yendo desde el teatro hasta la televisión y las películas. Recibió un Oscar por interpretar a un sargento instructor en “Un oficial y un caballero”. También era mi primo.

Mi abuelo, Julius Haygood y Eddie Bee Ray, eran hermano y hermana. Eddie Bee tuvo una hija, Helen, que era la madre de Lou. Mi tía Bertha habló conmigo por teléfono después de enterarse del fallecimiento de Lou y me contó historias sobre ellos dos jugando juntos cuando eran niños en Georgia. Aunque creció en Brooklyn, Gossett visitaba con frecuencia a su familia en el sur. “Recuerdo una vez que estábamos cerca de un nido de avispas. Lou me dijo: '¿Por qué las avispas nunca te atrapan?' Le dije que podía dejarlos atrás. Dijo que él también podía dejarlos atrás. Bueno, vinieron detrás de nosotros. Y sólo lo atraparon a él”. Ella se rió del recuerdo.

Lou, que tuvo una carrera en Broadway antes de pasar a las pantallas grandes y pequeñas, me inspiró a intentar actuar. Y pronto allí estaba yo, dejándome llevar (como les encanta decir a tantos actores) hacia el teatro comunitario. Hubo un papel pequeño en "Matar a un ruiseñor". Y más tarde papeles más importantes, en una obra de Neil Simon, en una obra de Lonnie Elder. Recibí algunas críticas decentes. Empecé a ver películas de Brando. Y luego llegó la súplica de los familiares: “¡Vete con la prima Lou, maldita sea! ¡Es familia! California parecía estar muy lejos de Colón. En cambio, fui a la ciudad de Nueva York. ¡Entraría al mundo de la actuación desde la Costa Este! Entonces tal vez conectaría con Lou. En la ciudad de Nueva York fracasé y terminé en el comercio minorista.

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Pero cada vez que Lou aparecía en una película para televisión o en una película, me esforzaba por captarla. Hubo muchas películas, “Una pasa al sol”, “El propietario”, “Viajes con mi tía”, “El río Níger” y “La profundidad” entre ellas. Un hermano y un hermanastro mío fueron a Los Ángeles. Lou, bendito sea, les dio alojamiento temporal. Después de que mi carrera minorista colapsara, encontré mi carrera en el periodismo y la escritura de libros.

A lo largo de los años, intercambié un par de notas con Lou y le envié algunos de mis libros. Cuando comencé a trabajar en uno sobre la historia de los negros en Hollywood, supe que quería visitar a Lou. La tía Bertha me dio su número de teléfono. "Oye, primo", dijo cuando lo alcancé, "¿Cómo estás?" Ninguna formalidad en absoluto. Le conté sobre mi proyecto de libro. “Lo viví”, dijo. Se había mudado de California a Georgia y vivía a poco más de 20 millas de Atlanta. Le pedí que me recomendara un hotel. “Estoy en el bosque. Te quedarás en mi casa”.

Era el año 2020 cuando viajé para conocerlo. En efecto, era una casa en el bosque, pero bastante grande, y la primera en la que había estado con piscina. Sugirió nadar. Me rogué. Hablamos por teléfono con la tía Bertha. Recordaron el ataque de las avispas. Más tarde, después de una siesta, sus historias comenzaron a salir a la luz: “Yo estaba en esta obra y todas las noches tenía que hablarle groseramente al personaje que interpretaba a mi madre. Bueno, mi propia madre había venido a la obra una noche. Ella volvió al escenario, se acercó a mí y me abofeteó. Duro. Luego dijo: '¡Nunca vuelvas a hablarle así a una dama!'”.

Habló de James Edwards, Billy Dee Williams, Harry Belafonte, Eartha Kitt y Sidney Poitier. Habló de viajar a Europa en la década de 1970 y de ser tratado con el tipo de respeto que rara vez recibió en Estados Unidos. Habló de “A Raisin in the Sun”, en la que estuvo en Broadway y en la versión cinematográfica. "Sidney, Claudia y Ruby pelearon sobre de quién se trataba realmente la obra", dijo sobre sus compañeros de reparto. "Querían superarse unos a otros". Habló de los clubes nocturnos en los que se congregaban los actores negros en ese mundo del Hollywood de los años 60, que podía ser tan frío para los artistas negros. Habló de salir con Jimmy Dean y John Cassavetes. Habló de “Roots”: “Fue muy especial y tenía que hacerlo”. Felicitó a los liberales de Hollywood, quienes, según dijo, defendieron a los actores negros: “Esos tipos, Lew Wasserman, Orson Welles, Tallulah Bankhead, lucharon por nosotros”.

Una noche nos sentamos a cenar en un restaurante de Atlanta. De regreso a su casa, pasamos por el estudio donde había estado ensayando la versión cinematográfica musical de “The Color Purple”, que se estrenaría en 2023. Paramos en una tienda. Era una suave noche de Georgia. Y lo vi salir con un pavoneo fresco y jazzístico, como si estuviera listo para enfrentarse a Hollywood una vez más.

Wil Haygood, ex reportero del Post, es académico visitante en la Universidad de Miami en Ohio. Su último libro es “Colorización: cien años de películas negras en un mundo blanco”.

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