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¿Qué sucede después de un brillante momento de marzo? Para un entrenador, un tormento.

AUBURN HILLS, Michigan — En medio de la aislada agonía de March Madness, a las 4 am, hora de Pittsburgh, el domingo del primer fin de semana, un joven entrenador de 68 años con una nueva agonía en su cerebro se sentó solo en una conferencia de ocho asientos. mesa en una suite de hotel y se maldijo repetidamente a sí mismo. Sostenía un bloc con un diagrama de una cancha de baloncesto y anotaba jugada tras jugada que podría haber funcionado donde la de una hora antes no lo había hecho. Se sentó afligido por el lamento hasta que asomó la luz de la mañana y le envió un mensaje de texto a su hermana.

“¿Puedo volver contigo?” Escribió, habiendo aprendido durante la pandemia que viajar separado de su equipo aliviaba la tensión de todos los involucrados.

"Me voy a las 7. ¿Puedes estar listo?" ella respondio.

“Estoy listo ahora mismo”, respondió.

Luego, Greg Kampe, entrenador del máximo favorito del torneo de baloncesto masculino de la NCAA de 2024, la Universidad de Oakland de Michigan, dejó la alegría y la mezquindad de March Madness. Se fue en el asiento trasero con su hermana Karen conduciendo y dos amigos también viajando. Durante las cuatro horas que transcurrieron, dijo, “no se podrían haber dicho cuatro palabras”. Llegó a su condominio de Detroit donde se encontraba su Double Doodles Rookie y Yogi, quienes lo saludaron con una agradable falta de conciencia "de que arruiné esos últimos 17 segundos". Encendió juegos de torneo que no quería ver, se tumbó en el sofá al mediodía y durmió hasta las 10 de la mañana siguiente. Quizás haya comido algo alguna vez. No puede recordarlo del todo.

Luego comenzó una semana rodeado de gente que todavía respiraba los amplios vapores de la euforia (en el supermercado, en la bolera, alrededor del campus de la universidad de 67 años no muy al norte de Detroit) porque el sembrado No. 14 Oakland había derrocado al sembrado No. 3 Kentucky, 80-76, en la ronda de 64 el 21 de marzo. Los extraños le agradecieron, le agradecieron y le agradecieron. Sin embargo, incluso mientras el júbilo y la gratitud se arremolinaban a su alrededor, su propia mente daba vueltas y aullaba porque el sembrado No. 11 North Carolina State venció a Oakland, 79-73, en tiempo extra en los dieciseisavos de final el 23 de marzo, momentos después de que Oakland tomara la posesión con 17. Quedaban segundos del tiempo reglamentario y el marcador estaba empatado a 66.

Fue entonces cuando Kampe, contemplando un equipo al que adoraba por su química mágica y todo lo demás (“Amo este equipo”, decía en cada vestuario posterior al partido), detectó un rastro de incertidumbre en ese equipo y, a los 13,5 segundos, hizo algo. tan jodidamente natural y, sin embargo, ahora tan jodidamente doloroso.

“Y tendré que vivir con eso el resto de mi vida”, dijo en su oficina el miércoles siguiente, y pronto añadió: “Es que... no puedo dejarlo pasar. Y sé que me perseguirá”.

Entonces, a medida que su sueño comenzó a detenerse varias noches a lo largo de la semana, y a medida que se despertaba y preparaba más jugadas, y se hacía eco de los años de despertarse temblando después de soñar repitiendo una atormentadora derrota en tiempo extra ante el entonces No. 1 del estado de Michigan en diciembre de 2015, cuando una bandeja ganadora en el tiempo reglamentario bailó en el aro y se cayó, el torneo de 2024 continuó y arrojó otro enredo sobre la mantequera.

NC State llegó a la maldita Final Four.

"Es simplemente un momento extraño de emociones", dijo Kampe al día siguiente.

Incluso podría personificar la mente turbulenta de una subespecie familiar: el entrenador.

Para cuando DJ Burns Jr. de NC State, ese nuevo héroe popular de 6 pies 9 pulgadas y 275 libras, falló un tiro corto complicado desde la izquierda con 21,7 segundos restantes, y la pelota rodó por el lado derecho del aro en 20,5 , y el gran Trey Townsend de Oakland reboteó y plantó en 19.7 y luego pasó a su compañero de equipo DQ Cole para comenzar en la cancha arriba en 17.2, todos en la arena que no eran propensos a la locura sabían que los nuevos Golden Grizzlies podían competir con casi cualquiera en el campo. “Cenicienta” no encajaba. Townsend anotó 30 puntos y 13 rebotes además de sus 17 y 12 contra Kentucky, y el recientemente famoso Jack Gohlke anotó 22 puntos y ocho rebotes después de sus escandalosos 10 triples contra Kentucky.

En innumerables ocasiones durante los 40 años transcurridos, Kampe celebró victorias poco después de pedir esos tiempos muertos. Sin embargo, lo lamenta por la peor de las razones deportivas: no funcionó, y porque le dio a Kevin Keatts, de NC State, la oportunidad de elaborar una estrategia. Y cuando Oakland comenzó su jugada que todos los testigos sabían que iría a Townsend, NC State comenzó su respuesta imprevista con el gran Mohamed Diarra en un lugar imprevisto.

"Durante todo el juego, cuando hacíamos algo similar a eso, se quedaban [back near the basket] porque él es el centro”, dijo Kampe. Ellos “se quedaron atrás y dejaron [Oakland] hacer ese pase, lo que influyó en por qué ejecuté esa jugada, porque nos dejaban hacerlo durante el juego. Pero repito, si no hubiera pedido tiempo muerto, no habrían tenido oportunidad de cambiar” el enfoque.

“Hizo estallar la obra”, dijo.

Oakland nunca tuvo ni la menor señal de un tiro, y un pase frenético desde muy lejos se desvió fuera del campo con 1,5 segundos restantes, añadiendo otra hebra de agonía. Mientras Kampe planeaba una jugada esperanzadora de March Madness, los árbitros revisaron si la mano de Diarra había raspado el balón, una de esas repeticiones de posesión casi imposibles de descifrar, aunque Kampe nunca lo hará. “Nunca lo veré”, dijo sobre la llamada que inclinó al Wolfpack. “Nunca lo veré. No quiero verlo, porque si se equivocaron, yo no, yo no, yo…”

El Wolfpack ganó en tiempo extra y Kampe dio una conferencia de prensa final, se reprendió por los 17 segundos y dijo una vieja y curiosa verdad sobre March Madness: la eliminación duele menos que el cese de la colaboración. “Ya no puedo entrenarlos”, recuerda haber pensado.

Él y el equipo llegaron al hotel, donde la incongruencia entre lo exterior y lo interior empezó a gritar. Los fanáticos agradecidos en el lobby se abrazaron, lloraron y vitorearon. Kampe se dirigió a ellos y les dio las gracias. Oakland se había sumado al mapa del baloncesto. Su entrenador permanente subió las escaleras para una comida del equipo y envió un mensaje de texto a sus tres hijos, que habían venido de todo el país y ahora se reunían en un vestíbulo de arriba entre siete personas que revivían. Alrededor de las dos de la madrugada, Kampe se dirigió a su habitación y a su tumulto.

A medida que los pequeños y volubles giros de los 17 segundos se apoderaban de su cabeza, la terrible necesidad de rehacer el pasado se acurrucaba justo a su lado. “Nunca querrás sentarte aquí y decir cosas sin darle crédito al oponente”, dijo días después. “Estoy seguro de que el oponente está diciendo: 'Hombre, defendimos esa última jugada y por eso ganamos'. Y tienen razón. Tienen toda la razón. Pero desde mi perspectiva, podría haber corrido cosas donde ellos no podrían haberlas defendido”.

En cambio, "los dos máximos goleadores de mi equipo no tocaron el balón en los últimos 17 segundos".

Aquí su tono se volvió bastante grave.

Entonces su mente reproduce la abominable banda sonora del qué pasaría si. Sería más fácil perder después de fallar un buen tiro o por algún marcador como “60-52”, dijo. “Y sabes”, dijo, “estoy acostado en mi almohada por la noche, no puedo dormir y pienso, ya sabes, estoy soñando despierto: '¿Qué pasa si no llamo a un ¿se acabó el tiempo?' '¿Y si simplemente hubiera ejecutado una jugada que llamamos Loop Kick?' "Deberíamos haber ejecutado Loop Kick". Y yo quedo ahí tirado: '¿Por qué no corrí Loop Kick?' "

Loop Kick, dijo, implica “un pase de entrada rápido a Townsend, y abres el piso, él se agacha, se lo lanzas y te quitas de su camino. Se necesitan dos segundos”. Como ejercicio adicional, su mente inquieta diseña jugadas para la próxima vez que alguien defienda a Oakland como lo hizo NC State en esa situación. "Esos son pensamientos continuos", dijo. “Y eso continuará durante años. Durante años."

Sin embargo, fuera de su mente y dentro del campus y alrededores, el placer no se había esfumado. La gente lo detuvo en las tiendas, en el campus. Cuando fue a jugar a los bolos la semana pasada en la vecina Rochester Hills, él y sus amigos jugaron a los bolos por callejones con un letrero electrónico flotante sobre los bolos que decía: “Felicitaciones al entrenador Kampe y su equipo de baloncesto de OU 2024. Le mostraste a Estados Unidos que los Wildcats no son rival para los Grizzlies”. El bar de cigarros que disfruta en Detroit se convirtió en un puerto de excelente refrito.

Un partido entre los 1.236 que ha entrenado en la escuela, la victoria sobre el majestuoso Kentucky, había modificado el tenor de sus interacciones. “Por lo general, la gente asiente con la cabeza o pregunta: '¿Puedo tomar una fotografía?' o algo así”, dijo. “Ahora quieren hablar, quieren abrazarme, quieren agradecerme. En todos lados."

Continuó respondiendo sus miles de mensajes de texto, a veces entre las 2 y las 4 de la mañana, por lo que la gente no respondía en ese momento y hacía que volviera a buscar el emoji del pulgar hacia arriba o del corazón. Algunos ofrecieron “excusas” de apoyo que él, por supuesto, se negó a asimilar.

El domingo, en la final de la región del Medio Oeste en Detroit entre Purdue y Tennessee, hizo un anuncio de radio y pronto los fanáticos de Tennessee lo rodearon para charlar y agradecer. (Bueno, por supuesto que sí. Su equipo había vencido Kentucky.) Cuando se aventuró a los vestidores previos al juego y a visitar a sus amigos entrenadores Matt Painter y Rick Barnes, el hombre que lo acompañó terminó diciendo: "Me siento como si estuviera paseando a Mickey Mouse por Disneylandia". El lunes, Kampe vio a una mujer en X paseando con amigos y un recorte de cartón de Kampe de “tamaño natural” asomando por el techo corredizo.

"No se parece a nada que haya experimentado nunca", dijo Kampe sobre todo ello.

Sólo a veces se han mezclado sus realidades divergentes. Un tipo preguntó por qué no pidió un segundo tiempo muerto disponible después de que la jugada fracasó, lo que significa que tenía un tiempo muerto pedido y otro no pedido para lamentarse. (Bien.) “Así es como [messed] cómo está este negocio”, dijo después de una gran y constante carcajada. Luego, el lunes, con la Final Four lista, asistió a la inauguración de un nuevo centro recreativo de Detroit por el mariscal de campo de la NFL Matthew Stafford y la esposa de Stafford, Kelly, y un amigo aderezó algunas bromas con un chiste sobre: ​​"Si tan solo el entrenador hubiera podido con una obra de teatro…”

“Demasiado pronto”, respondió Kampe. "Demasiado pronto."

El amigo pronto envió un mensaje de texto disculpándose.

Mientras tanto, el equipo con el que Oakland había jugado 66-66 se dirigía al Gran Phoenix y al bullicio definitivo. “Todo el mundo es fantástico”, dijo Kampe, “pero siempre dice: '¡Estábamos a sólo una posesión de distancia!' '¡Están en la Final Four!' '¡Esa posesión!' '¡Si hubiéramos marcado!'

“¿Podríamos haber hecho [what N.C. State did]?” dijo Kampe. "Ay dios mío." Dijo: "La ola de impulso es algo mágico en los deportes". Se imagina a Gohlke metiendo 10 triples más en el Sweet 16, porque la ensoñación no permite acertar 0 de 10. Él considera que un título estatal de Carolina del Norte podría reforzar y tentar a todos a la vez.

Sin embargo, se concentra principalmente en 17 segundos inmortales: "Pienso en eso sin parar, en que no conseguimos ni una sola oportunidad". Siente que en algún lugar de los calendarios futuros le esperan días menos torturados: “Sé que está ahí fuera. Definitivamente sé que está ahí fuera”. Se pregunta si la euforia finalmente superará al arrepentimiento, tal vez “en pleno verano, un día en el campo de golf”. Es sólo que por ahora, se acuesta en la almohada, piensa en Loop Kick, se frota las almohadillas y encarna el dolor que siempre acecha en el intolerable e irresistible arte del entrenamiento.

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