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Falsa afirmación de Trump: Biden habría perdido 88,000 niños, muchos de ellos ahora 'fallecidos'

“Millones y millones de niños han sido separados de sus familias y entregados a los coyotes y a los cárteles… 88,000 niños están desaparecidos… Y desafortunadamente, muchos de esos niños están muertos, al igual que muchos de los rehenes mantenidos por Hamas.”

— Ex presidente Donald Trump, en un evento en Phoenix, 6 de junio

“Sabes, ahora tenemos 88,000 niños desaparecidos. ¿Puedes imaginar si eso fuera Trump el que tiene 88,000 niños desaparecidos, 88,000? Eso es un holocausto. Es tan malo como, quiero decir, piénsalo”.

— Trump, en una entrevista con el Dr. Phil, 6 de junio

Uno de los movimientos característicos de Trump es convertir una crítica hacia él en un ataque a sus oponentes. Cuando Trump era presidente, implementó una política de “tolerancia cero” en la frontera que resultó en la separación de niños de sus familias. La política fue ampliamente condenada antes de que Trump cambiara de rumbo. El presidente Biden, calificándola de “fracaso moral”, la convirtió en un tema importante en la campaña presidencial de 2020. Tras asumir el cargo, Biden formó un grupo de trabajo para identificar aproximadamente 5,000 niños que habían sido separados de sus familias.

Por lo tanto, no es sorprendente que Trump acuse a Biden de hacer algo similar. Tampoco es sorprendente que exagere enormemente el significado de un número basado en hechos. Los niños no están desaparecidos, tampoco están muertos. De hecho, simplemente no han contestado las llamadas telefónicas de una agencia gubernamental.

Pero Trump tiene un punto en que podría haber más indignación si él fuera presidente. Cuando una estadística similar surgió durante su presidencia, aunque en un número mucho menor de 1,475, demócratas en 2018 como el senador Tim Kaine (D-Va.) denunciaron “1,500 niños perdidos”, y The Washington Post publicó un artículo sobre el alboroto, que incluía una referencia a la campaña #WhereAreTheChildren.

Tanto el número citado por Trump como el de Kaine se refieren a niños que cruzaron la frontera sin un guardián adulto y a quienes el gobierno federal supuestamente debe ayudar. Pero, confusamente, se calculan con diferentes métricas y reflejan períodos de tiempo muy diferentes.

Profundicemos en estas cifras y exploremos lo que realmente significan.

Un complejo sistema de leyes y casos judiciales rige el tratamiento de los niños que llegan a la frontera sin un adulto acompañante.

Un acuerdo legal conocido como el “Acuerdo Flores”, alcanzado por la administración del presidente Bill Clinton en 1997, requiere que el gobierno federal libere, en lugar de detener, a los niños inmigrantes indocumentados, primero a sus padres si es posible, luego a otros parientes adultos si no y a programas con licencia dispuestos a aceptar la custodia si no hay familiares disponibles. Luego, una ley firmada por el presidente George W. Bush, la Ley de Protección de Víctimas del Tráfico de Personas William Wilberforce de 2008, dijo que los niños no acompañados quedan exentos de un retorno rápido a su país de origen, a menos que provengan de México o Canadá. El temor era que de lo contrario, los niños podrían quedarse al otro lado de la frontera, donde podrían ser traficados.

Por separado, cuando el Servicio de Inmigración y Naturalización fue desmantelado y se creó el Departamento de Seguridad Nacional en 2002, la responsabilidad del cuidado y la colocación de esos niños fue dada a un brazo del Departamento de Salud y Servicios Humanos: la Oficina de Reasentamiento de Refugiados. Eso significa que Seguridad Nacional, que encontró a los niños, debe referirlos a Salud y Servicios Humanos dentro de 72 horas después de que los agentes fronterizos los detengan y los procesen en la frontera. Como parte del protocolo de la oficina de refugiados, los administradores de casos deben intentar tres veces verificar el estado de un niño entre 30 y 37 días después de la liberación a un patrocinador, preferiblemente hablando con el niño además del patrocinador.

Pero no es un requisito legal para que Salud y Servicios Humanos hagan las llamadas, tampoco se exige que los niños o el patrocinador respondan. Funcionarios de la administración de Trump hicieron ese punto cuando fueron criticados por los 1,500 niños “perdidos”.

“No tenemos custodia de los niños en ese momento”, dijo Steven Wagner, el secretario asistente interino de la Administración para la Familia y los Niños en Salud y Servicios Humanos, a los reporteros en 2018. “Si llamamos a un amigo y no contesta el teléfono, no asumimos que han sido secuestrados”.

La agencia de refugiados estaba especialmente abrumada cuando una oleada de niños no acompañados cruzó la frontera al comienzo de la presidencia de Biden. El número de remisiones de niños indocumentados de Seguridad Nacional a Salud y Servicios Humanos promediaba poco más de 50,000 al año en los tres años fiscales anteriores a la pandemia, en comparación con casi 125,000 al año en los primeros tres años de la administración de Biden, aunque los números han disminuido en los últimos seis meses.

Un informe del inspector general de HHS publicado en febrero dijo que en el 22 por ciento de los casos en marzo y abril de 2021, la agencia de refugiados no hizo las llamadas telefónicas dentro de los 38 días posteriores a que un niño fuera reasentado. “Para las llamadas que se realizaron tarde, la duración mediana antes de que se realizara una llamada fue de 122 días”, dijo el informe. “La llamada más reciente que se realizó para un niño en nuestra muestra tuvo lugar 324 días después de que este niño fuera liberado”.

Ahora desglosemos los números utilizados en este debate.

La figura de 1,500 utilizada en el mandato de Trump provino de un informe que estudió un período de tres meses, de octubre a diciembre de 2017, cuando HHS reasentó a 7,635 niños. El informe encontró que el personal de HHS se comunicó con un patrocinador el 81 por ciento del tiempo. Eso significaba que el 19 por ciento – o 1,475 – no fue contactado. Ese número se redondeó a 1,500 en los informes de noticias.

La figura de 88,000 utilizada por Trump proviene de una aterradora investigación del New York Times de 2023 (que ganó un Premio Pulitzer) sobre cómo la avalancha de niños indocumentados cruzando la frontera ha llevado a que los patrocinadores obliguen a niños menores de edad a trabajar en condiciones brutales, con muchos faltando a la escuela. (La administración Biden se comprometió a solucionar los problemas en respuesta a los artículos.)

El número del New York Times, que en realidad era de 85,000, refleja cuántos niños no pudieron ser contactados durante un período de dos años calendario (2021-2022). Por lo tanto, el período de tiempo es más largo, pero el número también usa un estándar diferente: según el protocolo, HHS debería comunicarse tanto con el patrocinador como con el niño pues un patrocinador podría engañar a HHS sobre si el niño está trabajando en lugar de asistir a la escuela. Los datos obtenidos por el Times mostraron que en aproximadamente el 34 por ciento de las llamadas, HHS no pudo contactar al niño.

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