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En todo Maine, los jueces deciden cuándo la falta de un abogado se convierte en una violación constitucional

El 25 de junio en Caribou, el juez Stephen Nelson se enfrentó a un dilema constitucional. Los fiscales habían acusado a un acusado de tráfico de drogas agravado, suministro y posesión casi tres semanas antes, pero aún no tenía abogado.

“El tribunal determina que se ha violado sus derechos constitucionales a tener un abogado”, dijo Nelson. “Ha sido un período de tiempo irrazonable. Este es un caso muy serio."

Notando que el acusado no tenía un historial delictivo significativo, el juez redujo su fianza a $5,000 con una serie de condiciones. A partir del 3 de julio, el acusado todavía estaba bajo custodia.

Los procedimientos se desarrollaron poco después de un dilema similar en Lewiston que condujo a una tragedia.

El 15 de junio, días después de que la jueza del Tribunal de Distrito de Lewiston, Sarah Churchill, redujera la fianza de Leein Hinkley y permitiera su liberación de la cárcel porque no tenía un abogado, Hinkley fue a la casa de Auburn de una ex novia, violando sus condiciones de liberación, y provocó un incendio que cobró la vida de un hombre y destruyó varias casas. Hinkley fue finalmente abatido en un tiroteo con la policía.

La respuesta fue apasionada y rápida, con la policía y la gobernadora emitiendo duras críticas a la decisión del juez, y colegas en el sistema judicial saliendo en su defensa, señalando la escasez continua de abogados de defensa en el estado como la raíz del problema.

A partir del 3 de julio, más de 650 personas acusadas de delitos en Maine no podían pagar un abogado y estaban esperando a que el estado les proporcionara uno, según un análisis del Monitor de los datos judiciales. Al menos 150 estaban bajo custodia, languideciendo en la cárcel mientras se presumía inocentes y esperaban el consejo legal garantizado por la Sexta Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos.

Una vez por semana, los acusados en custodia sin abogado son llevados ante un juez, a menudo por Zoom desde una cárcel del condado, para una revisión de siete días, que los jefes de los tribunales de juicio instituyeron en noviembre. Algunos han comparecido en estas audiencias semana tras semana, y algunos han asistido durante meses, solo para que se les diga que no hay abogado disponible.

En estas audiencias, los jueces deciden cuándo una demora en la asignación de abogado se convierte en una negación, y una violación constitucional. La jurisprudencia proporciona cierta guía pero no reglas claras, lo que obliga a los jueces a interpretar cuándo Maine está violando los derechos constitucionales de los acusados, y si es así, si deben hacer algo al respecto.

“(La Corte Suprema) no ha establecido una regla clara en términos de la cantidad de tiempo que puede transcurrir más allá del cual los cargos deben ser desestimados. Si lo hubieran hecho, entonces los tribunales de Maine tendrían un punto de referencia bastante claro para aplicar,” escribió en un correo electrónico Jonathan Chapman, ex fiscal federal y profesor en la Facultad de Derecho de la Universidad de Maine. “Como está, los tribunales se ven obligados a debatir esta cuestión en casos individuales”.

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