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Los ambiciosos proyectos de SpaceX dejan en segundo plano la protección de la vida silvestre

Cuando Starship de Elon Musk, el cohete más grande jamás fabricado, despegó exitosamente hacia el cielo el mes pasado, el lanzamiento fue aclamado como un gran avance para SpaceX y el programa espacial civil de Estados Unidos.

Dos horas más tarde, una vez que las condiciones se consideraron seguras, un equipo de SpaceX, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos y un grupo de conservación comenzaron a inspeccionar el frágil hábitat de aves migratorias que rodeaba el sitio de lanzamiento.

El impacto fue evidente.

El lanzamiento había desencadenado una enorme ráfaga de barro, piedras y escombros ardientes en las tierras públicas que rodean el complejo espacial de 3 mil millones de dólares de Mr. Musk. Trozos de lámina metálica e aislamiento fueron esparcidos por las planicies de arena en un lado de un parque estatal. En otro lugar, se encendió un pequeño incendio, dejando un parche carbonizado de pastizales del parque -- restos del despegue que quemó 7.5 millones de libras de combustible.

Lo más perturbador para un miembro del grupo fue la mancha amarilla en el suelo en el mismo lugar donde yacía un nido de pájaros el día anterior. Ninguno de los nueve nidos registrados por la organización sin fines de lucro Coastal Bend Bays & Estuaries Program antes del lanzamiento sobrevivió intacto.

Ahora, la yema del huevo manchaba el suelo.

"Los nidos han sido todos perturbados o faltan huevos", dijo Justin LeClaire, un biólogo de vida silvestre de Coastal Bend, a un inspector de pesca y vida silvestre mientras un reportero del New York Times observaba cerca.

El resultado fue parte de un patrón bien documentado.

En al menos 19 ocasiones desde 2019, las operaciones de SpaceX han causado incendios, filtraciones, explosiones u otros problemas asociados con el rápido crecimiento del complejo de Mr. Musk en Boca Chica. Estos incidentes han causado daños ambientales y reflejan un debate más amplio sobre cómo equilibrar el progreso tecnológico y económico con la protección de ecosistemas delicados y comunidades locales.

Esta tensión natural se ve acentuada por la influencia de Mr. Musk en las aspiraciones espaciales estadounidenses. Miembros del Congreso y altos funcionarios de la administración Biden se han preocupado en privado y públicamente sobre el alcance del poder de Mr. Musk a medida que el gobierno de Estados Unidos depende cada vez más de SpaceX para operaciones espaciales comerciales y sus planes para viajar a la Luna e incluso a Marte.

Un examen de las tácticas de Mr. Musk en el sur de Texas muestra cómo explotó las limitaciones y misiones competidoras de las diversas agencias más preparadas para controlar la expansión feroz del complejo industrial que él llama Starbase. Aquellos encargados de proteger los recursos culturales y naturales del área, en particular funcionarios del Servicio de Pesca y Vida Silvestre del Departamento del Interior y el Servicio de Parques Nacionales, perdieron repetidamente ante agencias más poderosas, incluida la Administración Federal de Aviación, cuyos objetivos están entrelazados con los de Mr. Musk.

Al final, la ecología del sur de Texas fue relegada en favor de la ambición de SpaceX -- y del país.

Los ejecutivos de SpaceX rechazaron repetidas solicitudes en persona y por correo electrónico para hacer comentarios. Pero Gary Henry, quien hasta este año se desempeñó como asesor de lanzamientos del Pentágono de SpaceX, dijo que la compañía estaba al tanto de las quejas de los funcionarios sobre el impacto ambiental y se comprometió a abordarlos.

Kelvin B. Coleman, el principal funcionario de la F.A.A. encargado de las licencias de lanzamiento espacial, dijo que estaba convencido de que su agencia estaba cumpliendo su deber, que es fomentar los viajes espaciales de manera segura.

"Arrojar desechos a parques estatales o tierras nacionales no es lo que prescribimos, pero en última instancia nadie resultó herido, nadie resultó lesionado", dijo el Sr. Coleman en una entrevista. "Ciertamente no queremos que la gente sienta que los están arrasando. Pero es una operación realmente importante que SpaceX está llevando a cabo allí. Es muy importante para nuestro programa espacial civil".

El conflicto en el sur de Texas probablemente tenga repercusiones en otros sitios de lanzamiento de SpaceX en California y Florida a medida que la compañía aumenta la frecuencia de sus lanzamientos y con Starship, el tamaño de sus cohetes.

Este informe se basa en más de 10,000 páginas de correos electrónicos y otros registros estatales y federales hechos públicos a través de solicitudes de registros abiertos, documentos judiciales y divulgaciones federales, así como entrevistas con más de dos docenas de funcionarios locales, federales y estatales que supervisan el proyecto.

Estos registros revelan cómo SpaceX expandió a lo largo del tiempo su fabricación y operaciones de lanzamiento de cohetes en el sur de Texas a una escala mucho más grande de la que inicialmente prometió Mr. Musk.

"Seguían diciendo, 'No, no vamos a hacerlo, no vamos a hacerlo', y luego volvieron y dijeron, 'Sí, lo vamos a hacer'", dijo Mark Spier, quien se desempeñó como el funcionario local más importante del Servicio de Parques Nacionales cuando comenzó el proyecto de SpaceX. "Nos estaban engañando".

Mr. Musk y la compañía habían prometido una sensibilidad diferente al configurar las operaciones en Boca Chica. El proyecto, SpaceX le dijo a las autoridades locales, tendría una "pequeña huella eco-amigable" y que el "área circundante quedará intacta", lo que significa que "proporciona un excelente hábitat para la vida silvestre".

Pero desde el principio, según entrevistas con ejecutivos involucrados en la compra de tierras de SpaceX, el plan de Mr. Musk era utilizar tierras federales y estatales junto con la pequeña propiedad que la empresa adquirió inicialmente, sabiendo que los desafortunados accidentes con cohetes probablemente enviarían escombros volando.

"Tenemos mucha tierra sin nadie alrededor, así que si explota, está bien", dijo Mr. Musk en una conferencia de prensa en 2018.

Cuando Mr. Musk comenzó a hablar sobre su deseo de construir una nave espacial para Marte, el área cerca de Brownsville, Texas, era una opción atractiva.

Su ubicación en uno de los puntos más meridionales de Estados Unidos permitiría a los cohetes un acceso más fácil a la órbita, ya que Mr. Musk podría usar la gravedad rotacional de la Tierra cerca del Ecuador como un tirachinas para llegar al espacio. El área escasamente poblada era conocida por ser pro-negocios y tener pocas regulaciones que pudieran ralentizar o dificultar la construcción.

Para abril de 2011, los representantes de SpaceX estaban buscando secretamente registros de tierras en el condado de Cameron para encontrar el lugar perfecto, dijo Gilberto Salinas, en ese momento ejecutivo de desarrollo económico de Brownsville.

La clave era comprar solo un pequeño pedazo de tierra, que los funcionarios de SpaceX apodaron el "hueco de la rosquilla".

El pedazo de propiedad del tamaño de un sello postal que tenían en la mira estaba rodeado principalmente por parques estatales propiedad del gobierno y áreas de refugio de vida silvestre federales donde no se podía construir nada. Aún así, los residentes vivían en la cercana Boca Chica Village y los turistas visitaban con regularidad los parques estatales. El plan de Mr. Musk requeriría una evacuación de los parques y áreas residenciales en cada lanzamiento.

Esta parte de Texas está protegida como un hábitat importante para las aves. Las planicies de lodo adyacentes al Golfo de México son ricas en nutrientes e insectos, y el área está en la ruta migratoria que las aves toman a medida que se mueven al norte y al sur. Casi 500 especies de aves han sido documentadas aquí, incluyendo algunas raras o amenazadas. La cercana playa de Boca Chica también sirve como zona de reproducción de la tortuga marina Kemp's ridley, la especie más amenazada de tortuga marina del mundo.

Ya en 2011, SpaceX preguntó a los funcionarios de Texas "con qué frecuencia se utilizan las tierras de TX Parks en esta área", dijo un correo electrónico de un ejecutivo de SpaceX.

Mr. Musk presentó un plan a funcionarios locales y federales para utilizar Boca Chica como otro sitio de lanzamiento para el cohete Falcon 9 de SpaceX, que comenzaba a lanzarse regularmente desde Florida y California. El Falcon 9, el caballo de batalla de SpaceX, pronto se convertiría en la forma más popular para que el gobierno de EE. UU. y compañías comerciales pusieran satélites en órbita.

En Texas, la compañía inicialmente dijo a los funcionarios que cualquier construcción para este tercer sitio de lanzamiento del Falcon 9 sería modesta, costando solo cerca de $50 millones y creando alrededor de 150 empleos.

Privadamente, Mr. Musk ya estaba planeando algo mucho más grande, según entrevistas y documentos obtenidos por The Times. SpaceX tenía como objetivo utilizar este rincón de Texas para lanzar un cohete como el mundo nunca había visto.

"Iba a ser un cohete mucho más grande y la fabricación a escala completa de los cohetes aquí en el sur de Texas", dijo se le informó a Mr. Salinas por SpaceX tan temprano como 2014.

Starship, como se llamaría este nuevo cohete, supera en tamaño a la versión más grande de el Falcon y pesa casi cuatro veces más. Sus Leer más Politics News in Spanish

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